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Descubren el planeta más lejano

Hasta ahora sólo se conocían planetas extrasolares ubicados a 180 años luz de la Tierra. Astrónomos del Harvard-Smithsonian acaban de encontrar uno, muy similar a Júpiter, que orbita una estrella a 5.000 años luz de la Tierra.

Jueves 9 de enero de 2003

Encontrar brillantes estrellas es infinitamente más sencillo que detectar planetas extrasolares ocultos en la inmensidad del universo. La razón es que los planetas no emiten luz propia y son pequeños en comparación a los astros, lo que los convierte en verdaderas agujas dentro de un pajar.

Por eso, la noticia de que astrónomos del Centro de Astrofísica del Harvard- Smithsonian detectaron el planeta más distante conocido hasta ahora, fue el equivalente a acertar los números de la lotería.

Se trata de Ogle-TR-56b, una ardiente planeta del tamaño de Júpiter, ubicado a 5.000 años luz de la Tierra. Todo un salto si se considera que los planetas más lejanos que se han encontrado no superan los 180 años luz de distancia.

SOMBRA ESTELAR

Al igual que nuestro planeta, el Ogle-TR-56b gira alrededor de una estrella. Claro que su órbita es más pequeña que la de Mercurio, por lo que un año en este lejano mundo dura a penas 29 horas. Esto explica, entre otras cosas, su alta temperatura y disminuye las posibilidades de encontrar vida en su interior.

Este pequeño punto en el espacio fue detectado gracias a que su órbita cruza justo delante de la estrella, causando una sutil sombra que pudo ser observada desde la Tierra. Pero la búsqueda de estrellas eclipsadas por un planeta puede tardar toda una vida y nunca dar frutos.

De hecho, el otro planeta extrasolar conocido que pasa por delante de su propio sol es el HD 209458b, descubierto en 1999. Y no hay más.

La gracia de poder observar un lejano planeta que orbita alrededor de una estrella, es que permite calcular fácilmente su órbita y hacerle un seguimiento. En el caso del HD 209458b, una observación detallada de su movimiento permitió a los astrónomos determinar, por primera vez, amplios detalles de la atmósfera de este planeta extrasolar.

Hasta ahora se conocen más de 100 planetas fuera de nuestro Sistema Solar y existen varios candidatos, aún no confirmados, en el proyecto Optical Gravitational Lensing Experiment (Ogle), que usa telescopios en Chile para monitorear estrellas en busca de planetas.

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