27 Octubre 2021 03:00
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NASA busca sales orgánicas en Marte como indicio de vida pasada

Además, la detección directa de sales respaldaría la habitabilidad marciana moderna, dado que, en la Tierra algunos organismos pueden usar sales orgánicas, como oxalatos y acetatos, para obtener energía.

Un equipo de la NASA descubrió que es probable que haya sales orgánicas en Marte, que podrían haberse formado por procesos geológicos o ser restos de una antigua vida microbiana.

Además de agregar más evidencia a la idea de que alguna vez hubo materia orgánica en Marte, la detección directa de sales orgánicas también respaldaría la habitabilidad marciana moderna, dado que, en la Tierra, algunos organismos pueden usar sales orgánicas, como oxalatos y acetatos, para obtener energía.

“Si determinamos que hay sales orgánicas concentradas en cualquier lugar de Marte, querremos investigar esas regiones más a fondo, e idealmente perforar más profundo debajo de la superficie donde la materia orgánica podría conservarse mejor”, dijo en un comunicado James MT Lewis, un geoquímico orgánico que dirigió la investigación, publicada en Journal of Geophysical Research: Planets. Lewis trabaja en el Goddard Space Flight Center de la NASA.

Los experimentos de laboratorio de Lewis y el análisis de datos del Sample Analysis at Mars (SAM), un laboratorio de química portátil dentro del vientre de Curiosity, apuntan indirectamente a la presencia de sales orgánicas. Pero identificarlos directamente en Marte es difícil de hacer con instrumentos como SAM, que calienta el suelo y las rocas marcianas para liberar gases que revelan la composición de estas muestras. El desafío es que el calentamiento de las sales orgánicas produce solo gases simples que podrían ser liberados por otros ingredientes en el suelo marciano.

Sin embargo, Lewis y su equipo proponen que otro instrumento Curiosity que utiliza una técnica diferente para observar el suelo marciano, el instrumento de Química y Mineralogía, o CheMin para abreviar, podría detectar ciertas sales orgánicas si están presentes en cantidades suficientes. Hasta ahora, CheMin no ha detectado sales orgánicas.

Encontrar moléculas orgánicas, o sus restos de sal orgánica, es esencial en la búsqueda de vida de la NASA en otros mundos. Pero esta es una tarea desafiante en la superficie de Marte, donde miles de millones de años de radiación han borrado o roto la materia orgánica. Como un arqueólogo desenterrando piezas de cerámica, Curiosity recolecta suelo y rocas marcianas, que pueden contener pequeños trozos de compuestos orgánicos, y luego SAM y otros instrumentos identifican su estructura química.

Usando datos que Curiosity transmite a la Tierra, científicos como Lewis y su equipo intentan reconstruir estas piezas orgánicas rotas. Su objetivo es inferir a qué tipo de moléculas más grandes pueden haber pertenecido alguna vez y qué podrían revelar esas moléculas sobre el entorno antiguo y la biología potencial en Marte.

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